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Le jeu de pouvoir pétrolier saoudien meurtrit les liens avec les États-Unis, mais ne les brisera pas

Pétrole en Arabie SaouditeRyad: Aucune des parties ne recule dans la bataille de volontés sur le pétrole entre le prince héritier d'Arabie saoudite et le président américain Joe Biden, ce qui met à rude épreuve l'alliance de leurs pays en matière d'énergie et de sécurité, même si une rupture totale semble peu probable, selon des sources et des experts du Golfe.
En tant que leader de facto du groupe pétrolier OPEP+, l'Arabie saoudite a risqué la colère des États-Unis lorsque les producteurs de pétrole ont décidé de réduire la production, même après que l'administration Biden ait cherché à retenir la main de l'OPEP pendant un mois en vue des élections de mi-mandat aux États-Unis.

Cette décision a fait grimper les prix du pétrole, et mardi, M. Biden a juré qu'"il y aura des conséquences" pour les liens entre les États-Unis et Riyad, après que plusieurs sénateurs ont demandé à la Maison Blanche de geler toute coopération avec l'Arabie saoudite, y compris les ventes d'armes, suite à la décision de l'OPEP+.

"Le Royaume rejette tout dictat", a tweeté jeudi le ministère saoudien des Affaires étrangères, affirmant que Riyad s'efforçait de "protéger l'économie mondiale de la volatilité du marché pétrolier".

Dans une réponse apparente, le porte-parole de la Maison Blanche, John Kirby, a utilisé un langage inhabituellement direct au sujet du désaccord.

"Le ministère saoudien des Affaires étrangères peut essayer de tourner ou de dévier, mais les faits sont simples", a-t-il déclaré, ajoutant que d'autres nations du cartel pétrolier ont dit aux États-Unis en privé qu'elles "se sentaient contraintes de soutenir la direction de l'Arabie saoudite".

Malgré les échanges virulents, les deux parties sont confrontées à des contraintes quant à la manière de faire pression l'une sur l'autre dans la pratique, selon des entretiens avec des analystes et des experts du Golfe. Washington ne voudra rien faire qui puisse décrocher la sécurité du secteur pétrolier du royaume, dont tout dommage ferait grimper les prix encore plus haut et rapprocherait peut-être Riyad de la Chine et de la Russie.

De son côté, Riyad est conscient qu'il ne peut pas facilement diversifier les fournitures d'armes pour son armée, qui a été très majoritairement équipée et entraînée par les États-Unis depuis que les deux pays ont forgé leur relation mutuellement bénéfique en 1945.

Pourtant, le fossé américano-saoudien s'élargit à mesure que le prince héritier saoudien Mohammed bin Salman, plus connu sous le nom de MbS, souligne l'importance de son pays - et la sienne - sur la scène mondiale.

Les liens étaient déjà effilochés par la position de Biden sur le meurtre en 2018 du journaliste saoudien Jamal Khashoggi, la guerre au Yémen et plus récemment par le retard pris par les États-Unis, après la nomination du prince Mohammed au poste de premier ministre, pour lui accorder une immunité fondée sur son statut dans le cadre d'un procès américain sur le meurtre de Khashoggi.

"Le prince héritier croit que l'administration américaine le tient dans ses cibles et il a donc décidé de le défier et de prouver la force de sa position au sein du royaume et qu'il ne se soucie pas de la position américaine", a déclaré une source du Golfe, requérant l'anonymat en raison de la sensibilité du sujet.


⤵ UNE 'HORRIBLE ERREUR

"Ils pensent que les Américains ne peuvent pas aller loin dans la punition de l'Arabie saoudite, il s'agit donc d'une bataille de volontés et de décisions souveraines", a déclaré la source, ajoutant que les Saoudiens ont calculé qu'ils pourraient absorber des options de représailles américaines "limitées".

Le bureau des médias du gouvernement saoudien n'a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire de Reuters.

MbS a obtenu un certain poids sur la scène mondiale après l'invasion de l'Ukraine par la Russie le 24 février. Les dirigeants occidentaux, dont Biden, se sont rendus dans le royaume pour demander plus de pétrole afin de lutter contre l'inflation élevée et la hausse des coûts d'emprunt.

Ils sont tous repartis les mains vides.

"MbS est un homme très fier", a déclaré Ali Shihabi, un commentateur saoudien proche de la Cour royale. "Les États-Unis sont définitivement un partenaire que MbS veut garder proche et avec lequel il veut travailler, mais il ne permettra pas au pays d'être à la merci des caprices des politiciens américains."

"Il a fait de gros efforts depuis le premier jour pour signaler aux États-Unis qu'il veut d'excellents liens. Mais les politiciens américains ne cessent de ressasser l'affaire Khashoggi, dont il a admis qu'elle était une horrible erreur il y a 4 ans."

Le prince Mohammed, dirigeant de facto du royaume, est conscient de la puissance de Riyad sur le marché pétrolier et de sa position de contrepoids à l'Iran, et peut rester ferme face aux critiques américaines.

Mais le talon d'Achille de Riyad est la sécurité. Il dit être confronté à une menace de l'Iran et de ses proxies, surtout après les attentats de 2019 qui ont temporairement frappé la production de pétrole saoudien et secoué les marchés de l'énergie. Riyad a accusé Téhéran, qui a nié toute responsabilité.

Plusieurs responsables saoudiens ont souligné publiquement que la décision de l'OPEP+ n'avait rien à voir avec la politique, mais qu'il s'agissait d'une décision technique fondée sur la sauvegarde de la stabilité du marché pétrolier face au resserrement monétaire et budgétaire mondial.

Le ministre saoudien des Affaires étrangères, le prince Faisal bin Farhan, a souligné l'intérêt commun des Saoudiens et des Américains pour le maintien de la sécurité et de la coopération militaire afin de contribuer à la stabilité régionale et de procurer des avantages à l'industrie américaine de la défense.


⤵ VENTES D'ARMES

Le porte-parole du département d'État américain, Ned Price, interrogé lors d'un briefing mercredi sur le recalibrage de la relation avec Riyad, a déclaré que, "certainement, nous ne perdrons pas de vue la menace que l'Iran représente non seulement pour la région mais, d'une certaine manière, au-delà".

Le plus que les États-Unis puissent faire en pratique est d'arrêter les ventes d'armes à l'Arabie saoudite, a déclaré Elisabeth Kendall, experte du Moyen-Orient au Girton College de Cambridge.

"Le problème, c'est qu'il est dans l'intérêt stratégique et économique de l'Amérique de continuer à approvisionner l'Arabie saoudite pour qu'elle puisse protéger ses infrastructures pétrolières... et éviter que (Riyad) ne tisse des liens toujours plus étroits avec la Russie et la Chine".

Riyad a pressé Washington de lui fournir davantage de batteries de missiles Patriot et d'abandonner une politique de vente d'armes uniquement défensives, une limite fixée par l'administration Biden au sujet de la guerre du Yémen.

Jeremy Binnie, spécialiste de la défense au Moyen-Orient chez Janes, a déclaré que les Saoudiens sont les plus dépendants des États-Unis pour leur puissance aérienne, tant en termes de capacités défensives qu'offensives.

Même si les Saoudiens étaient prêts à amortir leurs vastes investissements dans l'équipement militaire américain, a déclaré Binnie, d'autres pays auraient du mal à fournir des capacités comparables, d'autant plus que l'industrie de la défense russe a du mal à obtenir des technologies clés en raison des sanctions.

Suite à l'assassinat de Khashoggi par des agents saoudiens et à la répression de la dissidence à l'intérieur du pays, MbS, autrefois loué comme un réformateur, a été perçu en Occident comme un dirigeant impulsif et peu fiable.

MbS, qui fait face à un procès américain sur le meurtre de Khashoggi, a nié toute implication.

"C'est une situation très difficile. Il y a des postures électorales mais il y a aussi de l'amertume ", a déclaré une autre source du Golfe, qui a également refusé d'être nommée. "Mais la situation peut être aplanie, elle peut éventuellement être réglée.

(c) Reuters

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